Le ciel des Nuits

Cette année encore, le ciel estival devrait nous réserver un spectacle de toute beauté : planètes, nébuleuses, galaxies… De nombreux astres seront au rendez-vous pour nous faire vivre un mois d’août magique.

Préparez vos transats et éloignez-vous des éclairages intempestifs : les 7, 8 et 9 août prochains, venez observer la beauté de la voûte étoilée à l’œil nu, ou grâce aux instruments d’observation mis à disposition sur l’un des nombreux sites mobilisés pour les Nuits des étoiles 2020 !

Et ce n’est pas tout ; en raison des restrictions liées à la crise sanitaire (notamment concernant le nombre de personnes autorisées lors de rassemblements publics), l’Association française d’astronomie vous propose de prolonger les Nuits des étoiles chez vous, en famille ou entre amis, tout au long des deux semaines qui suivent le week-end des 7, 8 et 9 août, jusqu’au 22 août 2020 ! Trois programmes de veillées aux étoiles, concoctés par nos soins, seront mis en ligne pour vous permettre de ne rien rater des principaux objets du ciel du mois d’août.

 

Chaque veillée a un thème :

  • Le week-end des 7, 8 et 9 août : la Voie lactée et les constellations du ciel d’été.
  • La semaine du 10 au 15 août : la Pluie d’étoiles filantes des Perséides.
  • La semaine du 16 au 22 août : Mars s’approche de la Terre.

Le programme de ces veillées vous sera accessible sur notre site internet très prochainement !

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Informations pratiques : Le Soleil se couche entre 20 h 30 et 22 h, suivant votre localisation en France et la date de l’observation, et il vous faudra attendre 22 h ou 23 h pour être dans la nuit noire. Les horaires affichés ci-dessous sont pour Paris, le premier week-end des Nuits des étoiles.

Planètes observables : Jupiter et Saturne en début de nuit, puis Mars, et enfin Vénus quelques heures avant le lever du Soleil.

 

Le bal des planètes

Le spectacle commence autour de 21 h 15, lorsque le Soleil se couche à l’horizon ouest-nord-ouest. Guettez dès lors en direction du sud-est, à quelques dizaines de degrés au-dessus de l’horizon, et tentez d’observer les premières lueurs de la planète Jupiter, la géante de gaz aux reflets orangés. Au travers d’une lunette ou d’un télescope, vous pourrez même distinguer les quatre satellites galiléens – Io, Europe, Ganymède et Callisto – en orbite autour de la planète. Jupiter sera visible durant une bonne partie de la nuit avant de se coucher vers 04 h du matin.

Après avoir trouvé et observé Jupiter en début de soirée, vous pourrez dès lors chercher la deuxième des planètes visibles lors des Nuits des étoiles : Saturne, la géante aux anneaux. Aux alentours de 22 h 00, elle sera située à environ 12° au-dessus de l’horizon sud-est et atteindra une altitude maximale de 20° vers 00 h 30, en direction du sud. Aux travers d’une lunette ou d’un télescope, vous pourrez tenter d’observer ses anneaux, qui prennent la forme de petites oreilles de part et d’autre de la planète. Saturne sera observable durant la majeure partie de la nuit, avant de se coucher vers 05 h 00 du matin.

Apparaitra alors Mars, la planète rouge, vers 23 h 30 à l’est. Suivez sa progression dans le ciel tout au long de la nuit ; notre voisine aux reflets rougeâtres atteindra une altitude de plus d’une quarantaine de degrés avant le lever du Soleil. Au travers d’une lunette ou d’un télescope, vous pourrez même deviner les calottes polaires, ainsi que quelques éléments du relief martien. Cette année, Mars se rapproche à nouveau de la Terre, comme c’est le cas environ tous les deux ans ; alors profitez-en pour l’observer durant tout le mois d’août ! Elle sera au plus proche de notre planète durant le mois d’octobre.

Enfin, en deuxième partie de nuit vers 03 h du matin, Vénus apparaitra au-dessus de l’horizon est-nord-est. Impossible de la rater : l’étoile du berger sera l’astre le plus brillant du ciel de nuit après la Lune. Et avec un petit instrument d’observation, vous pourrez même discerner sa phase ; Vénus, avec la Lune et Mercure, sont les uniques astres de notre Système solaire à présenter une phase, en fonction de leur position avec la Terre et le Soleil. Alors ne manquez pas d’observer notre plus proche voisine planétaire avant que le Soleil ne se lève !

Une belle Lune décroissante

Durant la première quinzaine du mois d’août, vous aurez le plaisir d’observer les dernières phases de la Lune, avant qu’elle ne devienne complètement invisible lors de la Nouvelle Lune, qui aura lieu le 19 août. Discernez, à l’œil nu, les différentes régions de notre satellite naturel, des mers lunaires en gris foncé aux terres lunaires en gris clairs, ainsi que les nombreux cratères qui constellent sa surface ! Et avec une petit instrument d’observation, observez les détails de sa surface et surtout son terminateur, la zone limite entre le jour et la nuit sur la Lune, qui permet de bien se rendre compte des innombrables détails du relief lunaire.

 

Les astres de l’été

Au-delà des planètes et de la Lune qui seront visibles durant ces trois soirées, vous pourrez bien sûr observer les étoiles et constellations classiques du ciel de nuit estival. Repérez les brillantes étoiles formant le Triangle de l’été, composé de Véga (de la constellation de la Lyre), de Deneb (du Cygne) et d’Altaïr (de l’Aigle). Véga, la plus brillante des trois étoiles, se situe très haut dans le ciel, tout proche du zénith ; elle sera donc facilement repérable tout au long de la nuit.

Enfin, si vous êtes suffisamment protégés de l’éclairage urbain, qui masque malheureusement une bonne partie des étoiles du ciel, vous pourrez discerner la lueur blanchâtre de la Voie Lactée, qui traverse le ciel du nord au sud. La galaxie d’Andromède notamment mais aussi de nombreux amas et nébuleuses peuvent être observés à l’aide d’un télescope, si vous avez l’occasion d’en utiliser un !

 

Les Perséides

Les Perséides sont les poussières de comète à l’origine de l’expression romantique des « Larmes de Saint-Laurent ». Ces étoiles filantes sont en réalité des poussières échappées de la queue de la comète Swift-Tuttle, qui croisent la trajectoire de la Terre chaque année du 17 juillet au 24 août. Ces poussières de comète sont visibles sous forme de traînées lumineuses très brillantes quand elles entrent dans notre atmosphère terrestre.

Cette année, le maximum des Perséides aura lieu durant la nuit du 12 au 13 août ! Alors ne ratez rien de ce spectacle magique, et comptez les étoiles filantes : plusieurs dizaines, voire une centaine d’étoiles filantes pourront être visibles chaque heure durant le pic de cette magnifique pluie de météores.

En pénétrant l’atmosphère terrestre, ces petites poussières produisent des traînées lumineuses que l’on peut observer à l’œil nu. Lancées à plus de 200 000 km/h, les Perséides peuvent alors atteindre une température de près de 1 700 degrés et s’illuminent à environ 115 km d’altitude.

En une année, 100 000 tonnes de poussières brûlent ainsi dans l’atmosphère. Les Perséides sont parmi les plus anciennes repérées ; des relevés ont été établis en Chine dès l’année 36 après J.-C. et les premiers rapports européens connus datent de 811.