Le thème des Nuits - La recherche de la vie dans l'Univers

Jusqu’à présent, la Terre est la seule planète connue sur laquelle la vie a émergé et s’y est développée. Pourtant, les scientifiques ne perdent pas espoir qu’un jour une nouvelle forme de vie, passée ou présente, soit découverte sur un autre astre. Alors où cherche-t-on ? Et surtout, que cherche-t-on exactement ?

Pour la première fois dans l’histoire de l’exploration spatiale, une mission dont le but principal est la recherche de vie a décollé le 30 juillet dernier : il s’agit de la mission américaine Mars 2020 qui, comme son nom l’indique, prend la direction de la planète rouge. En effet, Mars est un astre qui intrigue les chercheurs quant à la recherche de vie dans l’Univers car il y a 4 milliards d’années, notre voisine planétaire possédait des conditions propices à l’émergence de la vie ; une atmosphère plus épaisse, des températures plus clémentes, de l’eau liquide en surface…

Mais que faut-il pour voir émerger la vie sur un astre ? La question n’est pas simple puisqu’à nouveau, seule la Terre est connue pour posséder de la vie en surface. Cependant, d’après ce que l’on comprend de l’origine de la vie terrestre, il faudrait trois ingrédients indispensables : de l’eau liquide, de la matière organique et de l’énergie. Des ingrédients qui ont été présents sur Mars, qui le sont toujours sur Terre, mais qui le seraient aussi au sein de certains satellites en orbite autour des géantes Jupiter et Saturne, entre autres !

Et la recherche de la vie ne se cantonne plus qu’à notre seul Système solaire ! Nous savons depuis 1995 que notre système planétaire n’est absolument pas unique dans l’Univers ; des milliers d’exoplanètes ont désormais été découvertes dans de nombreux autres systèmes planétaires différents du notre. Puis, en 2011, la première exoplanète potentiellement habitable a été découverte, et a définitivement ouvert les portes de la recherche de la vie à l’Univers tout entier…

 

Écoutez la série de podcasts de Ciel & Espace "L'origine de la vie", une série réalisée en partenariat avec l’Université Grenoble Alpes et le projet « Origin of Life », financé par l’IDEX Université Grenoble Alpes.

 

Pour aller plus loin, lisez le CNES Mag en ligne : Origine de la vie : l'ultime recherche.

CP

 

Crédit photo : Greg Rakozy