Le thème des Nuits - Mars

Mars, la quatrième planète du Système solaire en termes de distance au Soleil, est au cœur de l’actualité spatiale et scientifique de l’été 2020 ; de par sa distance favorable par rapport à la Terre cette année, trois missions spatiales s’élancent de leur pas de tir pour prendre la direction de la planète rouge.

Le 13 octobre prochain, Mars sera au plus près de la Terre, à « seulement » 63 millions de kilomètres de notre planète ; c’est ce que les astronomes appellent une « opposition martienne » (Mars est située exactement à l’opposé du Soleil par rapport à la Terre sur l’axe Soleil-Terre-Mars). Cette période particulière est une aubaine à la fois pour les astronomes amateurs, qui ne manqueront pas d’observer la planète rouge sous toutes les coutures, comme pour les agences spatiales, qui y voient une opportunité pour envoyer leur mission à destination de Mars à moindres frais.

C’est pour cette raison que, au court de l’été, trois missions à destination de la planète rouge se sont élancées de leur pas de tir : la mission émirienne Hope a décollé le 19 juillet dernier, Tianwen-1, la mission chinoise, s’est élancée quelques jours plus tard, le 23 juillet, et la mission américaine Mars 2020 et son rover Perseverance a décollé le 30 juillet. Enfin, initialement prévue pour cet été aussi, la mission européenne ExoMars attendra finalement la prochaine opposition martienne de 2022 pour prendre la direction de notre planète voisine.

Tout au long du mois d’août, Mars est visible dans le ciel de nuit à partir de minuit environ (heure de Paris), heure à laquelle elle se lève au-dessus de l’horizon est. Elle s’élève peu à peu dans le ciel jusqu’à l’aube, et donc est visible durant la majeure partie de la nuit. À l’œil nu, impossible de la rater : son intense lueur rougeâtre permet de l’identifier très rapidement. Puis, au travers d’instruments d’observation, Mars dévoile son relief, ses calottes polaires, et même parfois, quelques éléments de sa météorologie capricieuse (comme la tempête globale qui a fait rage lors de la dernière opposition martienne en 2018)…

 

Écoutez le podcast de Ciel & Espace "2020, la ruée vers Mars", avec Francis Rocard, astrophysicien en charge des programmes d’exploration du Système solaire au CNES, auteur de « Dernières nouvelles de Mars » (Flammarion), et David Fossé, rédacteur en chef adjoint de Ciel & Espace.

Pour aller plus loin, parcourez le dossier thématique proposé par le CNES : La planète Mars

CP

 

Crédits photo : O. De Goursac/NASA/JPL/MSSS/Ciel et Espace Photos