Le thème des Nuits

Les échantillons extraterrestres, qui nous parviennent naturellement ou qui sont collectés et ramenés par les missions spatiales, nous donnent de précieuses informations sur les astres, leur composition et leur formation, ainsi que sur la propre formation du Système solaire et de notre planète, la Terre. Lors des Nuits des étoiles, partez pour l'incroyable histoire de ces échantillons extraterrestres !

Apollo, Luna, Genesis, Stardust, Hayabusa... Voici donc les noms des missions spatiales qui ont permis de ramener de précieux échantillons extraterrestres sur Terre. Grâce à ces sondes et missions habitées, de petits morceaux de pierres de Lune, d'astéroïdes, de comètes, et même des particules de vent solaire ont pu être analysés dans des laboratoires spécialisés aux quatre coins du monde.

  • Patrick Michel, planétologue et directeur de recherches au CNRS, nous parle des missions Hayabusa 2 et OSIRIS-REx.

 

Dans sa course autour du Soleil, la Terre elle-même heurte des poussières et des cailloux qui pénètrent dans son atmosphère et atteignent parfois le sol. Ce sont les étoiles filantes, comme les fameuses Perséides du mois d’août, des poussières issues de la comète périodique Swift-Tuttle, qui heurtent à grande vitesse le « pare-brise » de l’atmosphère terrestre, brûlent en haute altitude, avant de rejoindre le sol. Ce sont aussi les météorites, des « cailloux » pierreux et métalliques, qui proviennent de la ceinture des astéroïdes situées entre Mars et Jupiter ; mais aussi, de façon beaucoup plus rare, de la Lune et de la planète Mars. Tous et toutes proviennent du Système solaire, brûlent en traversant les hautes couches de l’atmosphère, et après avoir été recueillies par des amateurs ou des particuliers, enrichissent les collections des musées, des collectionneurs, et nos connaissances des lieux dont ils proviennent.

  • Brigitte Zanda, astrophysicienne au Muséum national d'histoire naturelle, nous parle des météorites.

Mais pour faire « parler » les pierres du ciel, l’idéal – le rêve – c’est de les collecter sur place, sans les altérer, ni les polluer, et de les transporter dans les meilleurs laboratoires de la Terre. Ce « retour d’échantillons » est au cœur des projets martiens pour la décennie future. Un exercice délicat qui suppose de stériliser tous les instruments en contact avec les matériaux collectés et de choisir avec un très grand soin les sites de prospection. Beaucoup d’efforts et beaucoup d’imaginations sont nécessaires pour qu’une poignée de cailloux martiens raconte un jour l’histoire de la planète rouge. Scientifiques, ingénieurs techniciens y croient et ont convaincu les agences spatiales qu’ils sont capables de relever ce défi de la connaissance. Après Mars Express, Curiosity ou Insight, les missions comme ExoMars et Mars 2020 préparent ce futur.

Dans le Système solaire, les pierres racontent les histoires des étoiles qui les ont formées. Elles sont les grimoires des temps passés et témoignent des évolutions planétaires. Si elles sont toutes parentes, leurs planètes, lunes et petits corps, sont aussi toutes différentes. C’est cette diversité, ces histoires – mythiques comme scientifiques – qui seront au cœur de ces nouvelles Nuits des étoiles. Des pierres de la Lune à celles de Mars, en passant par les étoiles filantes, météorites, astéroïdes et morceaux de comètes, l’Univers nous parle. Nous devons apprendre à le lire et à l’écouter. Pour le plaisir de la découverte, le plaisir de l’observation de la nature et de son ciel étoilé. Pour un partage d’émotions en famille. Parce que c’est beau, tout simplement.

  • Francis Rocard, responsable des missions d'exploration dans le Système solaire au CNES, nous parle des missions de retour d'échantillons.